Apophis được các nhà thiên văn học Mỹ phát hiện năm 2004, có đường kính hơn 240m, bay ở quỹ đạo rất gần với Trái Đất, lúc gần nhất chỉ cách nơi loài người sinh sống khoảng 32.000km.

Trong tương lai, Apophis sẽ còn có nhiều lần “lướt” qua Trái Đất, nếu trong quá trình vận hành chịu hảnh hưởng của một ngoại lực nào đó, Apophis có khả năng lệch khỏi quỹ đạo và va chạm với Trái Đất. Vì thế, các nhà thiên văn học đã đặt tên cho tiểu hành tinh này cái tên của thần hủy diệt trong thần thoại Hy Lạp.

Kể từ khi được phát hiện, Apophis đã gây ra nhiều tranh cãi cũng như những lo ngại. Năm 2004, các nhà khoa học NASO dự đoán, Apophis sẽ va chạm với Trái Đất vào năm 2029. Giờ đến lượt các nhà thiên văn học Nga lại nói rằng thời gian va chạm giữa Apophis và Trái Đất là năm 2036.
Tuy nhiên, theo thông tin mới nhất trên trang web của NASA, tỷ lệ “tiếp xúc thân mật” giữa Apophis và Trái Đất vào năm 2036 rất nhỏ chỉ là 1/250.000. NASA cũng cho biết thêm, cho dù vào năm 2036, Apophis không va chạm với Trái Đất thì trước hoặc sau năm 2068, Apophis vẫn có khả năng va chạm với Trái Đất, nhưng tỷ lệ này còn thấp hơn năm 2036, chỉ là 1/330.000.

Theo Hãng tin Reuters, Hiệp hội các nhà du hành không gian (ASE) gồm các phi hành gia, kỹ sư và khoa học gia có liên hệ chặt chẽ với NASA, đang thực hiện hàng loạt hội thảo từ đầu năm nay để vạch ra kế hoạch cứu trái đất. Khó khăn lớn nhất hiện nay là vẫn không xác định được đường đi chính xác của thiên thạch. Theo tiến sĩ R.Fork thuộc Nhóm kỹ sư và khoa học laser của Đại học Alabama (Mỹ) tại Huntsville (UAH), thiên thạch có hình thù rất quái dị, giống củ khoai tây. Điều đó có nghĩa là chúng xoay và di chuyển trong không gian theo một cách rất khó đoán trước.

Hiện các khoa học gia của UAH đang nghiên cứu một hệ thống tia laser giúp phát hiện sớm thiên thạch và tiến tới là sử dụng các xung sóng laser để chuyển hướng đi của chúng. Một hướng khác nữa là dùng một thiết bị trọng lực - phi thuyền bay song song với thiên thạch - để dần kéo chúng ra khỏi quỹ đạo nguy hiểm cho trái đất. Các nhà thiên văn học cảnh báo từ nay đến năm 2079, trái đất sẽ còn phải đối phó với ít nhất 38 thiên thạch có khả năng đe dọa sự sống trên hành tinh xanh.

Ngọc Hiệp (TH)